Fósiles

Los fósiles son restos estructurales de seres vivos, huellas y otros restos orgánicos (como los excrementos), que se mineralizaron durante el proceso de formación de la roca sedimentaria donde se encuentran incluidos.

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Los restos fósiles encontrados de seres vivos que habitaron el planeta en la antigüedad, en conjunto con la información aportada por la estratigrafía, revelaron mucha evidencia a favor del proceso evolutivo. Por ejemplo, fósiles con rasgos parecidos a las especies actuales se han encontrado en estratos más superficiales, pero ausentes en capas más profundas; y, en estos últimos, se han descubierto formas fósiles distintas a las especies encontradas en estratos más superficiales. Los hallazgos de fósiles en estratos de diferente profundidad. así como las diferencias entre ellos, constituyen evidencias de la evolución, y de que en el pasado pudieron existir formas vivas que no están presentes hoy.

Además, el descubrimiento de fósiles entrega información respecto de la historia evolutiva de diferentes grupos taxonómicos, así como de Jos cambios sufridos en la corteza terrestre. Por ejemplo. fósiles del mismo tipo en distintos lugares, pero en los mismos estratos, indicarla que en ciertos períodos geológicos predominaron especies pertenecientes a determinados grupos taxonómicos. Asimismo, los restos de organismos marinos. descubiertos a alturas lejanas del mar. evidencian que esos lugares habrían estado, antiguamente, cubiertos por el océano.

Fósiles e historia evolutiva

Cuando el registro fósil de un grupo de organismos de especies cercanas o estrechamente emparentadas es lo suficientemente completo, los fósiles pueden ser utilizados para deducir la historia evolutiva de las especies actuales, utilizando especies extintas de diferentes per1odos geológicos. De esta manera, a veces, Jos fósiles aportan pruebas sobre el origen de una especie, a partir de otra preexistente o “ancestral “.

Por otra parte, ciertos estudios comparativos de fósiles pertenecientes a un mismo grupo taxonómico, indicarían una tendencia a la complejidad morfológica, es decir, fósiles más antiguos corresponden a seres vivos con características morfológicas más “simples”, mientras que los más recientes exhiben estructuras más complejas. Sin embargo, el registro fósil de muchos grupos taxonómicos es escaso. de manera que no se pueden efectuar dichos estudios comparativos.

fosiles

Especies actuales y ancestrales. A partir del origen de los primeros seres
vívos se produjo una amplia diversificación de especies, debido a que los organismos fueron evolucionando en el transcurso del tiempo y se formaron nuevas especies a partir de especies preexistentes. A las especies nuevas se les denomina “especies modernas” o especies actuales; en cambio, a las especies de las cuales descienden se les denomina comúnmente “especies ancestrales”.

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Reconstrucción de la historia evolutiva. La línea evolutiva del caballo moderno (Equus), ha sido propuesta a partir del registro fósil encontrado, como restos óseos de las extremidades.

Glosario Fósiles

Rocas sedimentarias: Están formadas por partículas que se fueron depositando en forma de capas (estratos) en el fondo de lagos o mares. Son ejemplos de rocas sedimentarias la caliza y el yeso.
Estratigrafía: Es una rama de la geología que estudia los estratos o capas paralelas de roca y determina tanto su edad como su distribución espacial. Un principio establecido por esta disciplina señala que en una capa de estratos horizontales, la superior es siempre más moderna que la inmediatamente inferior. Otro principio establece que cualquier proceso geológico, como la formación de pliegues, es siempre posterior al estrato. De acuerdo con estos principios, en una estratificación normal los estratos superficiales son más recientes que los profundos.