Microorganismos

Los microorganismos o microbios son un variado grupo de organismos microscópicos unicelulares o pluricelulares capaces de desarrollar todas sus funciones vitales en forma independiente. Dentro de esta clasificación se encuentran los microorganismos procariontes, tales como las bacterias y las arqueas, y los microorganismos eucariontes como los hongos, las microalgas y los protozoos. Aunque no tienen estructura celular los virus convencionalmente también son considerados microorganismos.

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Los microorganismos se encuentran en todas partes: en el aire que respiramos, en el suelo, en las aguas naturales tales como los océanos, los lagos y los ríos, en los alimentos que ingerimos diariamente, e incluso en inhóspitas fuentes hidrotermales, en los hielos polares y a gran profundidad dentro de la corteza terrestre. Sin embargo, a pesar de su ubicuidad, rara vez causan infección en los seres humanos. Solo una pequeña parte de los microorganismos que han desarrollado estrategias de adaptación y multiplicación para sobrevivir dentro de nuestro organismo generan daño o enfermedad. Tales microorganismos se denominan agentes infecciosos o patógenos, la mayoría de los agentes infecciosos que afectan al ser humano son bacterias, hongos y virus.

Microorganismos

Los microrganismos patógenos han desarrollado factores de virulencia con los cuales causan daño a nuestros órganos y tejidos. Los factores de virulencia más conocidos son sustancias quimicas llamadas toxinas que pueden ser de dos tipos: exotoxinas, proteínas liberadas por el microorganismo en crecimiento dentro del hospedero, y endotoxinas, lipopolisacáridos constitutivos de la pared celular bacteriana que se liberan cuando la bacteria se destruye.

Generalmente los agentes infecciosos se propagan de un hospedero a otro, proceso denominado transmisión o contagio. Existen dos tipos principales de transmisión de microorganismos: transmisión directa y transmisión indirecta. El modo de transmisión directa puede ocurrir a través de pequeñas gotitas de saliva que se desprenden al estornudar o al toser, la cual es la vía más utilizada por los agentes de enfermedades respiratorias, o por contacto íntimo entre ambos hospederos, en el caso de los microorganismos causantes de las enfermedades de transmisión sexual (ETS). La transmisión indirecta de microorganismos ocurre a través de seres vivos u objetos. Cuando un ser vivo participa como agente transmisor se denomina vector. Los vectores generalmente son insectos, por ejemplo el mosquito, o vertebrados, tales como los roedores. Los objetos que participan en este tipo de transmisión se denominan fomites y pueden ser la ropa de cama, los juguetes o los instrumentos quirúrgicos.

El agua y los alimentos reciben la denominación de vehículos de la enfermedad, pues debido a su alto consumo pueden causar epidemias a partir de una única fuente de microorganismos.


Glosario Microorganismos

Priones. Además de los microorganismos patógenos con estructura celular y viral, existen los priones, moléculas de naturaleza proteica que tienen la capacidad de infectar células. los priones pueden convertir proteínas celulares con una conformación normal en proteínas con una conformación anormal. Este proceso se amplifica enormemente y la célula infectada acumula proteínas anormales que finalmente alteran sus funciones, desencadenando la muerte celular. Existen al menos dos enfermedades causadas por priones que producen una rápida degeneración del sistema nervioso central: la encefalopatía de Creutzfeldt-Jacob y el kuru.
Enfermedad infecciosa. Infección es la adquisición por un hospedero de un agente microbiano que posee la capacidad de multiplicarse dentro de él. Si el microorganismo produce daño o destrucción de tejidos y se observan síntomas o signos claros de la infección, se habla de una enfermedad infecciosa, en cambio. si no los produce, se le denomina infección subclínica.