Teoría sintética de la evolución (Teoría Neodarwinista)

La teoría neodarwinista de la evolución tiene muchos aciertos, pero una gran falencia: no explica cómo se transmiten las variaciones heredables. La respuesta estaba en la genética, pero los trabajos de Mendel recién se conocieron en el siglo XX. Los genetistas lograron dar respuesta a los requerimientos de los seguidores de Darwin sólo cuando dejaron de pensar en términos de organismos y genotipos individuales y comenzaron a pensar en términos de poblaciones y alelos. Esto dio origen a la teoría sintética de la evolución, a la cual se integraron otros avances de las ciencias. Se denomina teoría sintética porque es una síntesis de los planteamientos de Darwin y de Mendel a la luz de los avances de la genética de poblaciones, la sistemática evolutiva, la biología molecular y la paleontología, acuñándose el nombre de Teoría Sintética o Síntesis Moderna de la Evolución, siendo sus máximos exponentes J.B.S. Aldane, Th. Dobozhansky, E. Mayr, G.G. Simpson y J. Huxley.

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Esta teoría propone que:

La variación biológica heredable observada por Darwin en las poblaciones es el resultado de variados fenómenos que afectan su pool génico (conjunto total de genes de todos los individuos de dicha población), como por ejemplo:

  • cambios espontáneos y azarosos en las secuencias nucleotídicas del material genético (por mutaciones de genes).
  • flujos azarosos de genes desde o hacia la población de individuos (por migraciones).
  • reordenamientos azarosos de genes durante la gametogénesis (por meiosis).

La variación biológica heredable puede ser transferida a la descendencia, pues los genes en que se encuentra almacenada son transportados por los gametos que originan los cigotos de los cuales surgen los individuos de la población (herencia genética).

La selección natural actúa sobre los fenotipos de la población preservando aquellas características ventajosas para las condiciones ambientales imperantes, haciendo que las poblaciones se adapten a su medio. La selección natural la podemos definir como una fuerza evolutiva anti-azarosa, que al actuar sobre los fenotipos produce una reproducción diferencial de los genes presentes en los individuos, modificando así las frecuencias con que ellos se encuentran en el pool génico de la población.

Si por aislamiento reproductivo se impide el flujo de genes entre la población de individuos seleccionados y la población original desde la cual ellos emergen, entonces se produce la aparición de una nueva especie (especiación biológica).

Pool genético y genética de poblaciones

A la luz de la nueva teoría, si toda población comparte un acervo génico, cambios en la frecuencia de los alelos de ese acervo provocarán evolución en esa población.

La genética de población surge como un pilar de esta teoría, la cual estudia la frecuencia, distribución y herencia de los alelos en las poblaciones. En la actualidad, esta disciplina es el campo que proporciona mayor sustento a la teoría de Darwin.

Recordemos que las diferentes formas de un gen son llamadas alelos y pueden existir, alternadamente, ocupando un mismo locus. Sin embargo, un individuo en particular sólo puede poseer algunos de los alelos del total de los presentes en la población a la que pertenece. La suma de todos los alelos encontrados en una población constituye el pool génico (también llamado acervo genético). Éste contiene la variabilidad genética que caracteriza a todas las poblaciones de seres vivos. Por otra parte, se define como población mendeliana toda población que se cruza entre sí localmente, dentro de una misma área geográfica.

Medición de la variabilidad genética de una población mendeliana

Para medir con precisión el pool génico de una población es necesario precisar tanto sus frecuencias alélicas como sus frecuencias genotípicas. Se define la frecuencia alélica(también llamada frecuencia génica) como la proporción relativa de un alelo en el pool génico de la población.
Así, por ejemplo, si en una población de arvejas el rasgo color de la semilla es mendeliano, siendo el fenotipo amarillo dominante y el verde recesivo, habrá semillas amarillas que portan el alelo dominante A, ya sea en condición homocigótica (AA) o en condición heterocigótica (Aa). En cambio las semillas verdes portarán solamente el alelo recesivo a en condición homocigótica (aa). Necesariamente las frecuencias de los alelos A y del alelo a deben tomar algún valor entre 0 y 1.

Es 0 si el alelo no se encuentra en el pool génico de la población y es 1 si se encuentra presente en ambos locus de todas las plantas de arveja diploides de la población.