Principales eventos que ocurren en el Embrión y el Feto

Tal como lo hemos sustentado en los ítems anteriores, el desarrollo embrionario más trascendente es durante el cual se forman los órganos y sistemas, ocurre desde el final de la tercera semana hasta la octava. El desarrollo fetal posterior, desde la octava semana hasta el nacimiento, aproximadamente en la semana 38, se centra en la maduración de esos órganos y en el crecimiento. El feto crece desde 8 gramos en la octava semana hasta aproximadamente 3.400 gramos al nacimiento, un aumento de 425 veces. La mayor parte de la masa se adquiere en el tercer trimestre (del séptimo al noveno mes); si bien, el feto crece en longitud fundamentalmente en el segundo trimestre (del cuarto al sexto mes). El crecimiento del feto se acompaña de cambios drásticos en las proporciones, sobre todo, en la relación de la cabeza con el resto del cuerpo. Es así como la cabeza es grande con respecto al cuerpo, en los primeros 4 meses de gestación, y normaliza las proporciones gradualmente entre el quinto y noveno mes.

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Aunque todos los órganos están presentes en la octava semana, pocos son funcionales. Las excepciones más importantes son el corazón y los vasos sanguíneos, en los que comienza la circulación durante la cuarta semana.

Una serie de órganos no completan el proceso de maduración hasta después del nacimiento. El ejemplo más obvio es el aparato reproductor y los caracteres sexuales asociados, que en el caso del hombre no ocurre hasta el inicio de la pubertad. En el ser humano, un número relativamente elevado de órganos también está inmaduro en el momento del nacimiento. Esto explica el prolongado período de indefensión infantil del ser humano, en relación con la mayoría de los otros mamíferos. El órgano que madura más lentamente en el ser humano y el que en gran medida marca la pauta de la infancia es el encéfalo. El cerebro y el cerebelo están bastante inmaduros en el momento del nacimiento. El detalle de los principales eventos y cambios estructurales durante el desarrollo embrionario y fetal del ser humano, se especifican en la Tabla 3.

Al fin del mesTamaño y masa aproximadoCambios representativos
10.6 cm.Todavía no son visibles los ojos, nariz y oídos. Se forman la columna vertebral y el conducto vertebral, así como pequeños primordios que son el origen de las extremidades. Se forma y empieza a latir el corazón. También se inicia la formación de los aparatos corporales. Aparece el sistema nervioso central al comienzo de la tercera semana.
23 cm. 8 g.Los ojos están muy separados y los párpados se hallan fusionados. La nariz es plana. Se inicia la osificación. Se distinguen las extremidades y los dedos están bien formados. Se forman los vasos sanguíneos principales. Continúa el desarrollo de muchos órganos internos.
37.5 cm. 30 g.Aunque los ojos se han desarrollado casi por completo, los párpados todavía se encuentran fusionados, se desarrolla el puente nasal y están los oídos externos. Continúa la osificación. Están formadas por completo las extremidades y se desarrollan las uñas. Es detectable el latido cardiaco. Se inicia la formación de orina. Comienzan los movimientos del feto, sin que aún pueda sentir la madre. Continúa el desarrollo de los aparatos corporales
418 cm. 100 g.La cabeza es grande en relación con el resto del cuerpo. La cara adquiere rasgos humanos y aparece pelo en la cabeza. Muchos huesos están osificados y se inicia la formación de las articulaciones. Ocurre con rapidez el desarrollo de los aparatos corporales.
525 a 30 cm. 200 a 450 g.La cabeza está menos desproporcionada en relación con el resto del cuerpo. A éste lo cubre vello fino (lanugo). Se forma la grasa parda, que es el sitio de producción del calor. Es frecuente que la madre sienta los movimientos fetales. Continúa el desarrollo acelerado de los aparatos corporales.
627 a 35 cm. 550 a 800 g.La cabeza se vuelve incluso menos desproporcionada respecto del resto del cuerpo. Se separan los párpados y se forman las pestañas. Ocurre aumento ponderal considerable. Se arruga la piel. Las células alveolares tipo II empiezan a producir surfactante. 7
732 a 42 cm.La cabeza y el cuerpo están más proporcionados. Se arruga la piel. El feto de siete meses (prematuro) puede sobrevivir fuera del útero. Además, el feto está de cabeza (con los pies hacia la cabeza materna). Se inicia el descenso de los testículos al escroto.
841 a 45 cm. 2000 a 2300 g.Se deposita la grasa subcutánea. Disminuyen las arrugas de la piel.
950 cm. 3200 a 3400 g.Se acumula más grasa subcutánea. Se esfaceta el lanugo. Las uñas crecen hasta el extremo de los dedos e incluso más allá.
Tabla 3. Principales eventos estructurales relacionados con el desarrollo embrionario y fetal.