¿Por qué fluctúa el tamaño de las poblaciones?

Entre las influencias que afectan el tamaño de las poblaciones hay factores limitantes específicos, que difieren en poblaciones diferentes. De importancia crítica es la gama de tolerancia que muestran los organismos hacia factores tales como la luz, la temperatura, el agua disponible, la salinidad, el espacio para la nidificación y la escasez (o exceso) de los nutrientes necesarios. Si cualquier requerimiento esencial es escaso, o cualquier característica del ambiente es demasiado extrema, no es posible que la población crezca, aunque todas las otras necesidades estén satisfechas (Figura 11).

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Tamaño de las poblaciones
Figura 11. Crecimiento poblacional en distintos rangos de tolerancia.

El principio de los factores limitantes establece que cada especie muestra una curva característica de adaptación a las condiciones del ambiente. En la zona de intolerancia ningún organismo puede sobrevivir. En la zona de estrés sólo algunos sobreviven, y la población no crece. Sólo en la franja óptima la población puede proliferar.

Se utiliza el prefijo euri para referirse a una cualidad de amplio rango de tolerancia y el prefijo esteno para una cualidad de estrecho rango. Ej.: estenotermos, eurihalinos, etc.

Otros factores que determinan el tamaño poblacional, se relacionan con la densidad, y se clasifican en factores densoindependientes y factores densodependientes.

  • Los factores densoindependientes son principalmente factores abióticos (huracanes, terremotos, inundaciones, radiación solar, temperaturas, mareas, incendios, etc., estos factores alteran o modifican el crecimiento en una población, sin embargo, no lo regulan.
  • Los factores densodependientes son principalmente bióticos (competencia, depredación, territorialidad, enfermedades, parasitismo, etc., estos factores regulan el tamaño de una población en torno a un valor de equilibrio: disminuyen el número de individuos cuando este sobrepasa dicho valor y lo aumentan cuando la densidad está bajo el valor de equilibrio.