El Hígado

El hígado es la glándula más grande del cuerpo. Una sola célula hepática puede realizar más de 500 actividades metabólicas especializadas distintas. En un adulto el hígado masa aproximadamente 1,4 Kg., produce y secreta la bilis, que tiene como función emulsionar las grasas. La bilis es un líquido alcalino, que sale del hígado por el conducto hepático, y puede pasar a la vesícula biliar a través del conducto cístico, o seguir hacia abajo por el colédoco, conducto formado por la unión del cístico con el hepático (Figura 11). La bilis es al mismo tiempo una excreción y una secreción digestiva.

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Hígado
Figura 11. Relaciones anatómicas entre hígado, vesícula biliar y páncreas.

El colédoco termina en el duodeno y su salida está reforzada por el anillo muscular llamado esfínter de Oddi que al contraerse en los periodos interdigestivos permite acumular bilis en la vesícula, donde se concentra, ya que el agua que contiene es absorbida por las paredes. La bilis no contiene enzimas, sólo emulsiona las grasas, es decir, las moléculas de grasa se separan formando pequeñas micelas, lo que favorece la acción de las enzimas que degradan lípidos. Después de una comida, cuando el quimo ácido se pone en contacto con la mucosa intestinal, se libera a la sangre colecistoquinina, hormona que provoca contracción de la vesícula biliar y la relajación del esfínter de Oddi, y la bilis es impulsada al duodeno cada vez que entra alimento a este segmento.

También participa en la neutralización de ácidos y excreción de sustancias inorgánicas y pigmentos. Entre los componentes de la bilis destacan:

Sales biliares, que son sales de potasio y de sodio de los ácidos biliares, participan en la emulsión de las grasas.
Pigmentos biliares, el principal es la bilirrubina, producto de desecho del metabolismo de los glóbulos rojos.
Colesterol.

Las funciones del hígado en el procesamiento de los alimentos incluyen:

1. Inactivación de toxinas.
2. Almacenamiento de reservas de hierro.
3. Almacenamiento de vitaminas liposolubles.
4. Síntesis e intercambio de tipos de nutrientes.
5. Almacenamiento de reservas de glucógeno y lípidos.
6. Síntesis y liberación de colesterol unido a proteínas de transporte.
7. Secretar bilis que contribuye en la digestión mecánica de las grasas.
8. Mantención de la concentración plasmática normal de la glucosa, aminoácidos y ácidos grasos.
9. Síntesis de proteinas plasmáticas, encargadas de mantener la presion oncótica de la sangre, el transporte de sustancias y la coagulacion.