Ecología

Todos los seres vivos tienen una manera de vivir que depende de su estructura y fisiología y también del tipo de ambiente en el que viven, de manera que los factores físicos y biológicos se combinan para formar una gran variedad de ambientes en distintas partes de la biósfera. Así, la vida de un ser vivo está estrechamente ajustada a las condiciones físicas de su ambiente y también a las bióticas, es decir a la vida de sus semejantes y de todas las otras clases de organismos que integran la comunidad de la cual forma parte.

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La ecología se ocupa del estudio científico de las interrelaciones entre los organismos y sus ambientes, y por tanto de los factores físicos y biológicos que influyen en estas relaciones y son influidos por ellas. Pero las relaciones entre los organismos y sus ambientes no son sino el resultado de la selección natural, de lo cual se desprende que todos los fenómenos ecológicos tienen una explicación evolutiva.

El prefijo eco deriva de la voz griega oikos que significa “casa” o “lugar para vivir”, y logía (= logos) es literalmente el estudio de organismos “en su hogar”, o en su medio ambiente nativo, término fue propuesto por el biólogo alemán Ernst Haeckel en 1869.

Los grupos de organismos pueden estar asociados en tres niveles de organización ecológica: poblaciones, comunidades y ecosistemas (Figura 1.)

Figura 1. Niveles de organización ecológica.

Una población es un grupo de organismos que pertenecen a la misma especie, viven en un mismo lugar (hábitat) y lo hacen al mismo tiempo (coexisten).

Una comunidad en el sentido ecológico, comprende todas las poblaciones que ocupan un área física definida e interactúan desde el punto de vista de la transferencia de materia y energía.

La comunidad (componente biótico), junto con el medio ambiente físico o biotopo (componente abiótico) forman un ecosistema.

El ecólogo estudia problemas como: quién vive a la sombra de quién, quién devora a quién, quién desempeña un papel en la propagación y dispersión de quién, y cómo fluye la energía de un individuo al siguiente en una cadena alimentaria. También trata de definir y analizar aquellas características de las poblaciones y los factores que determinan la agrupación de poblaciones en comunidades.